L’armée de l’air s’adapte : appui-tactique et bombardement stratégique (7)

Reconnaissance et observation

Au printemps 1940, on trouve quinze groupes de reconnaissance équipés de Potez 637 et de Potez 63-11 sans compter les Groupes Aériens d’Observation, les escadrilles indépendantes dispersées dans l’Empire généralement équipées d’appareils anciens et dépassés comme les vénérables Potez 25 et 39.

 

Potez 63-11

-Le Potez 63-11 est la version triplace d’observation du Potez 631 de chasse multiplace. Effectuant son premier vol le 31 décembre 1938, cet appareil va équiper des groupements de reconnaissance et  les GAO, le premier appareil de série effectuant son premier vol le 10 juillet 1939.

Plus de 1684 exemplaires furent commandés mais cet appareil se révélant décevant, «seulement» 900 furent produits pour équiper les unités de première et de réserve. Rapidement décision est prise de le remplacer par la famille Bloch MB-174/175/176. Les derniers «63-11» sont retirés du service à la fin 1944.

 

Potez 637 en vol

-Le Potez 637 est une version d’observation dérivée du 631 avec une gondole ventrale. Cet appareil ne fût produit qu’à 61 exemplaires pour remplacer les appareils dépassés comme les Potez 540/542 ou encore les Potez 25 et 39. Quand le 63-11 devint disponible, le 637 fût utilisé pour l’entrainement.

Le choix de l’offensive et la construction d’une force blindée-mécanisée imposa à l’armée de l’air de nouvelles servitudes. Pour être pleinement efficaces, ces unités devaient bénéficier de renseignements réguliers. D’où le dévellopement des unités de reconnaissance et d’observation qui mettent en oeuvre des appareils adaptés.

Quand éclate le second conflit mondial en septembre 1948, l’aviation de reconnaissance, de coopération et d’observation regroupées au sein du Commandement du Renseignement et de la Coopération (CRC) dispose des unités suivantes :

-Deux escadres de reconnaissance stratégique équipés chacune de trois groupes à trois escadrilles de neufs appareils soit un total 162 Bloch MB-178, un appareil issu de la famille MB-174/175/78 mais conçu à l’origine comme bombardier pressurisé à haute altitude, mission qu’il peut toujours si nécessaire accomplir.

-Quatre groupes de reconnaissance indépendante équipés de Bréguet Br694 et 697 affectés aux CAC et aux CC

-Quatre Escadres de reconnaissance tactique qui chacune dispose de quatre groupes de quatre escadrilles de neuf appareils soit 36 appareils par groupe, 144 par escadre soit un total d’appareils en ligne de 576 appareils.

-Trente six Groupes Aériens d’Observation (GAO). Ces unités sont chargés de l’observation et du réglage de l’artillerie. En temps de guerre, un GAO est rattaché à une division (notamment celles au contact de l’ennemi) et assure l’éclairage de l’avant, repérant l’ennemi mais plus prosaïque, repérant des itinéraires pour faciliter le déploiement de la division. Ces unités sont équipées de Bloch MB-176, de Dewoitine D-720 et d’ANF-Les Mureaux AN-123.

On trouve également dans les colonies, des Groupes Coloniaux de Reconnaissance et d’Observation (GCRO) qui disposent du même équipement que les GAO sauf les deux d’Indochine qui disposent en plus de huit Bloch MB-175. Ces GCRO assurent également des missions de police coloniale.

Le 20 juin 1940, le prototype du Bréguet 694 effectua son premier vol. c’était un triplace de reconnaissance destiné à compléter les Bloch MB-174/175/178.

La priorité allant aux versions d’assaut, ce n’est qu’au printemps 1942 que 117 appareils sont commandés et livrés entre juin 1942 et avril 1943 pour équiper trois groupes de reconnaissance tactique indépendants, deux étant destinés aux Corps de Cavalerie des GA1 et GA2 et le troisième aux Corps d’Armée Cuirassé.

Des commandes additionnelles pour servir de volant de fonctionnement sont passés en octobre 1946, 56 appareils sont livrés entre novembre 1946 et mai 1947.

Chacun de ces groupes dispose de quatre escadrilles de neuf appareils soit 36 triplaces de reconnaissance. Un quatrième groupe est créé en mars 1948 pour le 2ème CAC, les appareils en question, des Bréguet 697 étant la version améliorée du Bréguet 694 avec des moteurs et un armement plus puissant. 54 appareils sont commandés en avril 1948 et livrés entre mai et octobre 1948.

A la fin 1936, une équipe d’ingénieurs de la SNCAO (Société Nationale des Constructions Aéronautiques de l’Ouest)  issus de la compagnie «Avions Marcel Bloch» commença à travailler sur un projet de bimoteur bi ou triplace pouvant mener plusieurs missions et destinés à faire le lien entre les avions type B4 (bombardiers quadriplaces comme l’Amiot 351 ou le Lioré et Olivier Léo 451), les bimoteurs légers C3 (chasseurs triplaces comme le Potez 631) et les avions d’assaut et de bombardement type AB2 (comme le Bréguet 691).

C’est l’acte de naissance du MB-170 dont deux prototypes furent réalisés, le premier effectuant son premier vol le 15 février 1938 mais fût perdu le 17 mars 1938, le second restant seul en piste, un second prototype à la configuration modifiée (suppression de la coupole ventrale notamment).

Les besoins officiels ayant changé, les projets MB-171/172/173 ne dépassèrent pas le stade la planche à dessin et seul resta en piste, le MB-174 conçu pour la reconnaissance stratégique, le premier prototype quittant le plancher des vaches la première fois le 5 janvier 1939.

 

Bloch MB-174 en vol

Seuls cinquante MB-174 furent construits, l’armée de l’air préférant mise sur le Bloch MB-175 plus adapté à la mission de bombardement avec notamment une soute à bombes agrandie qui lui fit prendre quinze centimètres ce qui n’empêcha le bimoteur d’être bien davantage employé pour la reconnaissance que le bombardement bien que cet appareil marqua l’introduction du concept de reconnaissance armé.

En septembre 1939, les plans officiels prévoyaient pour l’armée de l’air la commande de 814 MB-175 et de 323 MB-176. Ce dernier modèle était identique en tout point au MB-175. La seule différence était cependant de taille : les Gnôme Rhône 14N très employés sur les chasseurs de l’époque cédaient la place aux Pratt & Whitney Twin Wasp. Ce plan fût revisé en février 1940 avec 660 MB-175 et 1550 MB-176 à livrer entre avril 1940 et juillet 1941.

Les Bloch MB-174/175/176 vont équiper à la fois des unités existantes en remplacement notamment des Potez 63-11 mais également de nouvelles unités, participant à la prodigieuse expansion des unités de reconnaissance.

-Les Bloch MB-175/176 sont chargés de la reconnaissance tactique au profit de la force de manoeuvre, éclairant les unités mécanisées, cuirassées et d’infanterie dans un rayon de 50 à 200km derrière le front.

En septembre 1948, le CRC dispose comme nous l’avons vu de quatre escadres de reconnaissance tactique qui chacune dispose de quatre groupes de quatre escadrilles de neuf appareils soit 36 appareils par groupe, 144 par escadre soit un total d’appareils en ligne de 576 appareils. A cela s’ajoute pour le MB-175, les seize appareils destinés aux GCRO d’Indochine et les MB-175T de la marine (144 appareils).

L’ambitieux planning de février 1940 prévoyant la livraison d’ici juillet 1941 de 660 MB-175 et de 1550 MB-176 (soit 1710 appareils) va vite être révisé en faveur d’un étalement permettant une montée en puissance plus régulière et dans l’intérêt du constructeur par ailleurs fort occupé avec d’autres appareils notamment ces chasseurs MB-152/MB-155/MB-700 (pour la Pologne).

-Le MB-175 va au final équiper douze des trente-six GAO soit un total de 96 appareils, les GCRO d’Indochine soit 16 appareils et une escadre de reconnaissance soit 144 appareils. On arrive à 256 appareils en ligne auxquels s’ajoutent 296 appareils qui sont stockés portant le total à 550 comme prévus dans le contrat initial, les appareils étant livrés entre mai 1940 et septembre 1943.

-Le MB-176 va au final équiper les vingt-quatre derniers GAO soit un total de 192 appareils et trois escadres de reconnaissance soit 432 appareils. On arrive à 624 appareils en ligne et avec les appareils en réserve, le nombre à 1248 ! Les MB-176 sont livrés entre septembre 1943 et septembre 1948 à raison d’une vingtaine d’appareils par mois ce qui représente une cadence plus qu’honorable.

On est donc en légère baisse par rapport au contrat initial qui prévoyait 2200 appareils. Le total final est donc de 1798 appareils dont seulement 880 appareils en ligne. Ce fort taux de réserve s’expliquant par les craintes d’une saignée dans les unités de reconnaissance.

Si les projets Bloch MB-175A (bombardier rapide), Bloch MB-175B (chasseur lourd) et Bloch MB-177 (moteurs Hispano-Suiza 12Y-31) ne virent pas le jour, le Bloch MB-178 fût produit en série.

Conçu comme bombardier à haute altitude, le MB-178 effectue son premier vol le 24 septembre 1940. L’armée de l’air lui préférant le Lioré et Olivier Léo 457 et l’Amiot 357, cet appareil aurait pu rester à l’état prototype mais l’armée de l’air décida de le transformer en appareil de reconnaissance stratégique. Deux prototypes sont commandés le 12 janvier 1941 et livrés par le constructeur à l’armée de l’air en avril 1941.

Après trois mois de tests intensifs, l’armée de l’air décide de passer commande de quoi équiper deux escadres de reconnaissance stratégique, la première basée à Reims et la seconde à Orange, la première devant viser l’Allemagne et la seconde l’Italie.

Les 162 appareils nécessaires pour équiper ces deux ERS furent commandés en quatre commandes distinctes, les appareils étant fabriqués à Courbevoie.

La première commande de 41 appareils passée en septembre 1941 est honorée entre décembre 1941 et septembre 1942. La deuxième commande de 41 appareils passée en janvier 1943 est honorée entre février et novembre 1943.

La troisième commande de 41 appareils passée en janvier 1944 est honorée entre mars et décembre 1944. La quatrième commande de 39 appareils passée en février 1945 est honorée entre avril 1945 et janvier 1946.

En janvier 1948, 41 appareils de réserve sont commandés et livrés entre février et décembre 1948, ces appareils étant utilisés pour combler les premières pertes au dessus de l’Allemagne et de l’Italie.

——

L’observation et le réglage d’artillerie sont donc assurés par des Groupes Aériens d’Observation (GAO), des entités indépendantes qui en temps de guerre sont rattachés à une division. En temps de paix, ils sont intégrés au CRC. En 1948, il existe trente-six GAO soit un total de 1260 appareils, tous stationnés en métropole. Chaque GAO dispose de 35 appareils : 8 Bloch MB-175/176 12 Dewoitine D-720 et 15 ANF-Mureaux AN-123.

En Corse et dans les colonies, on trouve des GCRO ou Groupes Coloniaux de Reconnaissance et d’Observation, équipés de bimoteurs de coopération Dewoitine D-720 et des monomoteurs destinés au réglage d’artillerie, des ANF-Mureaux AN-123.

Un GCRO était déployé en Corse, un à Dakar, un à Djibouti, un à Madagascar, un au Levant et un en Nouvelle Calédonie. Ces six GCRO dispose chacun de 27 appareils soit un total de 162 appareils.

Les deux GCRO déployés en Indochine, ces derniers disposant de douze Dewoitine D-720, de huit  Bloch MB-175 et de quinze ANF-Mureaux AN-123 soit 35 appareils chacun et 70 appareils pour les deux.

En 1937 est lancé un programme pour un triplace de travail (T3) destiné à des missions de liaison, d’observation, de coopération avec l’armée et de bombardement léger. L’armée de l’air un temps intéressée par le Potez 63-16 T3 préféra au final le Dewoitine D-720.

 

Dewoitine D-720

Ce dernier était issu du Dewoitine D-700 présenté en janvier 1938. Il s’agissait d’un monoplan à aile haute et à train fixe. Alors que l’appareil était encore en construction, il est redessiné avec une pointe avant vitrée, un train rétractable et de nouveaux moteurs, donnant naissance au Dewoitine D-720 qui effectua son premier vol le 10 juillet 1939 avant de subir des tests intensifs.

Cet appareil prometteur fut commandé en grand nombre pour équiper les GAO/GCRO à raison de douze appareils par unité mais fût également commandé pour la liaison et l’entrainement sur appareil multimoteur, sans oublier la marine qui commanda une version agrandie et en partie embarquée.

L’armée de l’air va commander un total de 846 appareils répartis entre les GAO/GCRO (528), le Groupe d’Entrainement sur Multimoteurs (GEM) (36) et le volant de réserve (282).

Pour maintenir l’industrie sous pression, des commandes régulières vont être passées ce qui permettait à l’industriel de mieux planifier son activité et ses commandes vis à vis de ses fournisseurs.

La première commande passée en décembre 1940 pour 72 appareils est honorée entre février 1941 et janvier 1942.

La deuxième commande passée en février 1942 pour 72 appareils est honorée entre mars 1942 et février 1943.

La troisième commande passée en février 1943 pour 144 appareils est honorée entre mars 1943 et mai 1944

La quatrième commande passée en avril 1943 pour 144 appareils est honorée entre juin et décembre 1944.

La cinquième commande passée en janvier 1945 pour 144 appareils est honorée entre février et octobre 1945

La sixième commande passée en septembre 1945 pour 144 appareils est honorée entre janvier et octobre 1946

La septième commande passée en janvier 1947 pour 126 appareils est honorée entre février et novembre 1947.

Comme nous l’avons vu plus haut, la marine avait commandé le Dewoitine D-720M, une version agrandie et dont certains étaient navalisés. Intéressée, l’armée de l’air passa commande en janvier 1948 un total de 172 Dewoitine D-720bis destinés à des missions de transport léger dans les colonies, ces appareils étant livrés entre février et août 1948 (plus de détails dans la partie «transport et liaison») pour équiper les GLT.

——

La première mission de l’aviation avait été l’observation et le réglage du tir de l’artillerie en offrant à cette dernière un capteur aéroporté pour permettre de régler le tir de pièces dont la portée ne cessait de s’allonger.

Cette mission s’est poursuivie et la France n’à cessé de posséder aussi bien au sein de l’Aéronautique Militaire et de l’Armée de l’Air de posséder des biplans et des monoplans d’observation, des avions légers et potentiellement vulnérables qui jouaient de leur petite taille pour tout de même mener à bien leurs missions.

Quand éclate la guerre de Pologne en septembre 1939, ces appareils suivants sont utilisés pour l’observation et le réglage de l’artillerie :

Potez 390

-Le Potez 390 est un petit monoplan à aile haute qui avait effectué son premier vol en janvier 1930 et était destiné à remplacer le Potez 25 et le Bréguet 19.

Mis en service début 1934, les quatre-vingt trois appareils sont livrés jusqu’en mai 1935. Sa carrière est très courte car dès 1936 il est remplacé au sein des GO par des appareils souvent guère plus modernes.

En septembre 1939, cinquante Potez 390 étaient encore en ligne pour des missions d’observation au sein des GAO et pour des missions secondaires mais dès la mi-octobre, jugé trop vulnérable, il cesse toute mission opérationnelle et les derniers appareils sont feraillés en septembre 1941.

 

Potez 25 TOE

-Le Potez 25, petit biplan d’observation et de bombardement léger effectua son premier vol début 1925. Il est construit pour l’Aéronautique Militaire (future armée de l’air) et pour l’Aéronautique Navale à plus de 2450 exemplaires sans oublier 1500 appareils exportés ou fabriqués sous licence pour la Roumanie, la Yougoslavie et le Portugal.

En septembre 1939, le Potez 25 est encore en service mais uniquement pour les liaisons et l’entrainement et si 177 appareils sont dénombrés à la fin du mois de juin 1940, six mois plus tard, début 1941, plus aucun appareil de ce type n’est en service en métropole. Quelques exemplaires sont encore déployés dans l’Empire (Potez 25 TOE) mais leur carrière n’est guère plus longue.

 

Bréguet 270

-Le Bréguet 270 est issu d’un programme officiel pour un avion d’observation biplace (A2) lancé par l’Aéronautique Militaire en 1928. Le prototype baptisé Bréguet 27 effectua son premier vol le 23 février 1929.

Commandé à 140 exemplaires, cet appareil se révéla vite dépassé ce qui ne l’empêcha pas d’être encore en service au sein de douze GAO quand éclata la guerre de Pologne. Dès le 6 octobre, ils sont retirés des opérations de guerre tout comme les Potez 390. Ils sont retirés du service à l’automne 1940 et feraillés, leur stockage ne se justifiant pas.

-En 1928, l’Aéronautique Militaire lança un programme pour un biplace de reconnaissance (R2) destiné à remplacer le Bréguet 19. La nouvelle société ANF-Les Mureaux présenta l’ANF-110 qui effectua son premier vol en avril 1931 quelques mois après l’ANF-111.

288 exemplaires furent produits en plusieurs versions destinés à l’observation, au bombardement léger et même à la chasse de nuit. Vite dépassé, il était encore en service à 150 exemplaires en octobre 1939 mais il va être rapidement retiré du service au début de 1940.

—–

-En septembre 1940, la firme des Mureaux se lança à titre privé dans le dévellopement d’un nouveau biplace léger d’observation destiné à l’équipement des GAO/GCRO pour compléter les D-720 et les Potez 63-11/637 (en attendant les Bloch MB-175/76).

Partant de l’ANF-Les Mureaux ANF-119, la firme de la région parisienne dessina un monomoteur élégant à aile haut et train fixe. Capable de décoller sur de très courtes distances (100m), il pouvait opérer depuis des terrains peu préparés.

Le prototype de l’ANF-Les Mureaux 123 effectua son premier vol le 14 février 1941. L’armée de l’air se montra suffisamment interessée pour commander deux prototypes livrés dès le mois de mai 1941 et utilisés pour des tests intensifs qui prouvèrent la validité du concept.

La cible globale est fixée à 990 appareils pour équiper les GAO/GCRO à raison de quinze appareils par unité soit 660 en ligne, les 330 autres étant destinés à servir de stock de réserve.

Ultérieurement, cet appareil fût choisit pour des missions de liaison. 32 appareils supplémentaires furent ajoutés portant la cible globale 1022 appareils

Comme souvent, la commande à été subdivisée en plusieurs tranches pour permettre au constructeur de mieux planifier son travail et ses commandes aux sous-traitants.

Une première commande de 150 appareils est passée en septembre 1941 et la dite commande est honorée entre janvier et novembre 1942.

La deuxième commande de 75 appareils est passée en janvier 1943 et honorée entre février et juillet 1943.

La troisième commande passée entre l’armée de l’air et le constructeur pour 75 appareils est passée en septembre 1943 et les appareils sont livrés entre octobre 1943 et mars 1944.

La quatrième commande passée en janvier 1944 pour 150 appareils est honorée entre avril 1944 et avril 1945.

La cinquième commande passée en mars 1945 pour 150 appareils est honorée entre mai 1945 et juin 1946.

La sixième commande passée en mars 1946 est honorée entre juillet 1946 et mai 1947 quand le dernier des 150 appareils est livré à l’armée de l’air.

La septième commande passée en mars 1947 pour 150 appareils est honorée entre juin 1947 et avril 1948.

La huitième et dernière commande de 104 appareils est passée en septembre 1947 et honorée entre mai et novembre 1948.

Quand éclate le second conflit mondial, le CRC dispose de 2347 appareils.

 

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Une réflexion sur “L’armée de l’air s’adapte : appui-tactique et bombardement stratégique (7)

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